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蘋果:避稅天才

  蘋果公司(Apple Inc.,NASDAQ: AAPL)不僅是開發產品的天才、創新商業模式的天才,同時也是避稅的天才。

  其年報顯示,在截至今年9月底的2012財年,蘋果以557.6億美元的全年稅前收入,僅繳納了140億美元稅款。其中,122.6億美元支付美國聯邦稅,10.6億支付美國的各州州稅,支付海外稅款的僅7.1億美元;綜合計算,總稅率僅為22%,遠低於聯邦稅率。

  按照美國稅法的規定,對於蘋果這種年營收規模超過1833.33萬美元的公司,大部分的營收應適用35%的聯邦稅率。

  秘密在於,蘋果稅前收入中的三分之二被算在海外分公司賬上。這部分收入只要不匯回美國,就不需要在美國納稅。據測算,蘋果海外收入的稅率只有3.3%,大大拉低了整體稅率。

  為了實現這種避稅魔術,蘋果利用了美國的稅法漏洞和海外不同國家之間的稅法差異,從而做到「在有關稅率最低的地方交相應種類的稅」。

  避稅魔術

  蘋果絢麗的避稅魔術被戲稱作「愛爾蘭荷蘭三明治」,因為其手法主要是在兩家愛爾蘭子公司和一家荷蘭子公司之間騰挪,就像兩片面包夾著一片奶酪的三明治。

  為了吸引投資解決就業,愛爾蘭的企業所得稅非常低,只有12.5%,遠低於美國和其他歐盟國家。蘋果在愛爾蘭設立蘋果國際銷售公司(Apple Sales International,下稱「愛爾蘭銷售公司」),負責接收除了美國以外地區的所有銷售收入,享受愛爾蘭的低所得稅稅率。

  但相比一些稅率極低的「避稅天堂」,愛爾蘭的所得稅還是高,為了儘可能地少繳所得稅,蘋果要把大部分營收以成本最低廉的方式轉移到避稅天堂去。

  愛爾蘭恰好又提供了向避稅天堂轉移營收的獨特通道。根據愛爾蘭獨特的稅法,即使是在愛爾蘭註冊的公司,只要其母公司或總部設在外國,就被認定為外國公司。於是,蘋果在愛爾蘭又設立了一家蘋果國際運營公司(Apple Operations International,下稱「愛爾蘭運營公司」),其總部則設立在著名的避稅天堂——加勒比群島。由於愛爾蘭運營公司是外國公司,它把收入匯到總部不需要向愛爾蘭繳稅,幾乎是零成本。

  廉價的收銀機已經設好,通向避稅天堂的渠道也已打通,現在要考慮的是,怎麼把愛爾蘭銷售公司的銷售收入便宜地轉到愛爾蘭運營公司。

  直接轉,要繳愛爾蘭所得稅,划不來;好在歐洲的另一個國家可以為這個關鍵的轉移提供跳板,那就是荷蘭。

  蘋果在荷蘭設有一家子公司——蘋果歐洲運營公司(Apple Operations Europe,下稱「荷蘭運營公司」)。與愛爾蘭不同,荷蘭稅法以公司註冊地而不是總部所在地來認定公司的國籍,所以蘋果在愛爾蘭與荷蘭的3家子公司在荷蘭都被認定為歐盟的公司。愛爾蘭和荷蘭都規定,歐盟成員國公司之間的交易,免繳所得稅。

  橋樑也已經架好,現在的問題是:在這3家關聯公司之間,並不存在實際的銷售活動,怎樣實現交易呢?

  分析人士稱,蘋果選擇了一種看不見摸不著但又很值錢的交易品來充當轉移收入的媒介——知識產權。

  當美國以外的蘋果用戶在iTune市場上點擊購買一首歌或者一個軟件的時候,蘋果美國公司就把其所擁有的知識產權資產——也就是iPhone、 iPad等硬件終端和iTune等軟件所提供的服務——轉移到愛爾蘭運營公司,而用戶所支付的現金則進入愛爾蘭銷售公司的賬戶。由於實現這一銷售必須用到蘋果的知識產權資產,因此愛爾蘭銷售公司就「需要」向愛爾蘭運營公司支付知識產權專利使用費。愛爾蘭銷售公司通過荷蘭運營公司的中轉,將銷售收入以專利使用費的名義轉到愛爾蘭運營公司,最終轉到加勒比群島上的總部。錢一旦進入那個避稅天堂,就無法再被任何監管機構監控到。

  在整個收入轉移過程中,只需要繳納荷蘭低廉的交易稅和部分愛爾蘭低廉的所得稅。

  另外,蘋果年報還披露,除上述3家歐洲的子公司外,蘋果在美國也有一家註冊在內華達州的子公司Braeburn Capital, Inc。由於內華達州不徵收公司所得稅,讓該子公司彙總公司營收並進行投資,可以使部分投資收益避免向加州繳納8.84%的所得稅。

  人人都吃三明治

  其實,蘋果使用的避稅策略在美國大公司中並不少見。早在2010年,就有媒體報導過谷歌等公司在通過「愛爾蘭荷蘭三明治」將營收轉移到避稅天堂的做法。過去兩年,標準普爾500指數成份股中的71家高科技公司——包括蘋果、谷歌、雅虎和戴爾等——在全球範圍內繳稅現金稅的比例平均比非高科技公司低三分之一。

  紐約聖約翰大學會計系的助理教授孫佳麟告訴本報,美國公司所使用的上述國際會計策略在專業上被稱為轉讓定價(Transfer Pricing),指的是關聯企業之間通過銷售貨物、提供勞務、轉讓無形資產等定價巧妙的交易,進行資金的轉移。

  一名會計專業人士對本報記者表示,在跨國經濟活動中,利用關聯企業之間的轉讓定價進行避稅已成為一種常見的進行稅務籌劃的方法。其實現的原則是通過各種交易將利潤向低稅率國家轉移。

  在具體操作時,高稅國企業向其低稅國關聯企業銷售貨物、提供勞務、轉讓無形資產時制定低價;低稅國企業向其高稅國關聯企業銷售貨物、提供勞務、轉讓無形資產時制定高價。這樣,利潤就從高稅國轉移到低稅國,從而達到最大限度減輕其稅負的目的。

  「蘋果在美國進行大部分的研究。其主要僱員大多數是在美國。其54%的長期資產、69%的零售商店、39%的銷售額都在美國。」美國非營利機構 「稅收分析師」的首席經濟學家沙利文(Martin Sullivan)在分析文章中指出,「美國轉讓定價規則是篩子(讓稅收都漏走了)。」

  沙利文稱,如果沒有相關的避稅策略,蘋果2011財年應繳納聯邦稅稅額可能增加24億美元。

  至於利用免稅州註冊公司來避稅就更加普遍。著名的註冊地址特拉華州威明頓的1209 North Orange Street那幢一層不起眼的小樓裡註冊了包括谷歌、通用汽車、福特、美國航空等超過28萬家公司或子公司。唯一吸引這些大公司的就是特拉華州獨特的法律和稅務。

  孫佳麟說,其實美國這樣的稅務漏洞由來已久,美國的稅務機構IRS對此也瞭如指掌。他們曾督促國會立法,但國會議員們並沒有多大動力去做這件事。因為即使這些公司稅率偏低,它們仍是所在州的納稅大戶,無論是州還是聯邦政府,都從中受益。即使立法填上這個漏洞,美國還有其他的相關稅法限制,最後美國政府並不一定能收到更多的稅。(第一財經日報 周佳 楊倩雯)